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El Rincón de Gurutz Linazasoro

Regeneracin cerebral

En un momento en el que todo el mundo habla de regeneracin democrtica, permtanme que les hable de la regeneracin cerebral. El motivo es obvio: El Premio Prncipe de Asturias de Investigacin Cientfica y Tcnica 2011 ha sido concedido a tres neurocientficos de gran relevancia. Joseph Altman termin con el dogma cajaliano de que el cerebro no tiene capacidad de regenerarse. Hoy sabemos que en el cerebro adulto hay clulas madre que producen nuevas neuronas. Es la neurognesis. Altman fue el primero en darse cuenta de su existencia, primero en ratones y posteriormente en gatos. Adems, sugiri que las nuevas neuronas desempeaban un papel crucial en la memoria y el aprendizaje porque migran al hipocampo, estructura clave en estos procesos. Era el ao 1960 y durante 25 aos nadie le hizo caso. Arturo lvarez Buylla, colombiano de origen asturiano, est profundizando en los mecanismos inherentes a la neurognesis, identificando las clulas gliales como reservorio de nuevas neuronas, as como su migracin en cadena a diferentes zonas del cerebro. Seguro que Giacomo Rizzolatti no pensaba en este reconocimiento internacional cuando en su laboratorio de Parma descubri las neuronas espejo. La historia tiene su gracia porque demuestra que la fortuna es un gran aliado de la investigacin cientfica. Junto con sus colaboradores, Fogassi y Gallese, Rizzolatti estudiaba la actividad cerebral responsable del movimiento en animales de experimentacin. Se percataron de que haba unas neuronas que se activaban no slo cuando movan una extremidad sino cuando vean al investigador ejecutar los mismos movimientos. Estas son las neuronas en espejo, imbuidas en redes neuronales complejas. Posteriores experimentos han mostrado que estas reas se activan cuando una persona se pone en el lugar de otra que es la base de la empata, motor esencial de la conducta humana para las relaciones sociales. Su funcin se altera en el autismo y en las psicopatas, por motivos bien distintos. Las neuronas en espejo son tambin un elemento clave en la imitacin de conductas. De hecho, son en parte responsables de que las emociones (risa, aburrimiento, tristeza, etc) se contagien. Estas trayectorias ponen de manifiesto dos hechos anecdticos pero frecuentes en ciencia: hay hallazgos muy importantes que pasan desapercibidos y la chiripa es un ingrediente muy valioso del proceso de investigacin. Lo realmente trascendente es que los descubrimientos de Altman, lvarez-Buylla y Rizzolatti, han cambiado nuestra forma de entender el cerebro. Adems, se intuyen aplicaciones directas. Conocer la neurognesis y la forma de inducirla podran llevar directamente a aplicaciones clnicas para el tratamiento de enfermedades neurodegenerativas, como el alzheimer y el parkinson. Tambin el autismo podr ver nuevas terapias. Enhorabuena a los galardonados, a todos los investigadores que trabajan en neurociencias y medicina regenerativa y a toda la sociedad que se podr beneficiar de estos conocimientos.

 






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